Stop de heliumballon!

André Kesseler

2010-08-30 16:00:25

Bij helium denk je aan ballonnen, maar het edelgas heeft veel meer en veel belangrijkere toepassingen. Volgens sommige deskundigen raakt helium snel op en wordt het hoog tijd voor actie.

Helium wordt niet alleen gebruikt om verjaardagen op te leuken, maar in vloeibare vorm ook bij het koelen van infrarooddetectors, nucleaire reactors, de supergeleidende magneten van MRI-scanners en zelfs de Large Hadron Collider. De NASA gebruikt enorme hoeveelheden bij het schoonmaken van de raketbrandstoftanks en in de raketmotoren zelf.

Helium is een kleurloos en reukloos edelgas en het is na waterstof het meest voorkomende element in het universum. Het wordt gevormd bij de kernfusieprocessen in de zon en in onze aardkorst door het uiterst langzame, radioactieve verval van bepaalde zware metalen. Vrijwel al het helium dat nu wereldwijd op voorraad ligt, is uit de aarde gehaald als bijproduct van gaswinning en dat maakt de hoeveelheid die hier beschikbaar is beperkt.

De helft van de wereldvoorraad, ongeveer een miljard kubieke meter, is als nationale reserve opgeslagen in een leeg gasveld bij Amarillo, Kansas. (De stad kreeg daardoor de bijnaam Helium Capital of the World.) De US National Helium Reserve werd tijdens de Tweede Wereldoorlog aangelegd omdat helium onmisbaar was voor de zeppelins die toen in opkomst waren en later in stand gehouden vanwege het gebruik in ICBMs, de intercontinentale ballistische raketten waarmee kernkoppen naar de USSR konden worden geschoten.

Maar in 1996 besloot de Amerikaanse overheid dat die nationale reserve niet meer nodig was en dat de voorraad helium voor 2015 verkocht moest worden. Het hoefde niet meer op te brengen dan de investering  die Amerika er ooit voor had gedaan en dat verklaart de lage prijs voor het gas dat daardoor ook snel aan het opraken is. Volgens sommigen is er nog slechts genoeg voor de komende twintig tot dertig jaar.

De US National Research Council heeft nu onderzoek naar de kwestie gedaan en oefent druk uit op de Amerikaanse overheid om tot inkeer te komen. Volgens Robert Richardson van de Cornelluniversiteit, die bij het onderzoek betrokken was, is het edelgas “belachelijk goedkoop”. Hij pleit ervoor om helium twintig tot vijftig keer zo duur te maken. Dat maakt het voor de NASA en andere grootgebruikers bijvoorbeeld veel aantrekkelijker om het vloeibare helium dat bij het schoonmaken wordt gebruikt te recyclen.

En volgens Richardson moeten we helemaal ophouden met het gebruik van helium in feestballonnen. Die zouden wat hem betreft 75 euro per stuk moeten kosten. Al was het alleen maar om te benadrukken hoe schaars het gas aan het worden is.

Bronnen: The Independent







Podcast KIJK en luister via JUKE



Meer Nieuws